In memoriam

Le Courrier de l'environnement n°41, octobre 2000

La Sangsue médicinale, Hirudo officinalis (Savigny, 1820)

Curieux destin que celui de la Sangsue médicinale, qui est passée d'une extrême abondance au XIXe siècle au statut d'espèce rare depuis quelques années. L'étang de Capestang (Hérault) fournissait 15 000 sangsues par jour et les pêcheurs en récoltaient chacun jusqu'à cinq ou six cents quotidiennement ! À l'époque, la médecine affectionnait les saignées et chaque pharmacie exhibait un grand bocal de sangsues vivantes. Mais saviez-vous que les sangsues sont encore utilisées aujourd'hui, dans des cas très particuliers de chirurgie ?

La disparition des mares, son habitat naturel, a réduit les populations de la Sangsue médicinale en France et dans toute l'Europe, amenant son inscription sur les listes d'animaux menacés.

L'intérêt de la médecine pour les sangsues a eu d'étonnantes conséquences biogéographiques dans le Monde. Roy Sawyer a montré que les bateaux anglais transportant de la main d'œuvre de l'Inde vers les Antilles étaient astreints à transporter des sangsues, pour la santé de leurs passagers, et relâchaient des sangsues indiennes à l'arrivée. À la même époque, des tentatives intentionnelles d'introduction de sangsues du Sénégal ont été faites aux Antilles par les Français. Alors que les campagnes françaises sont maintenant dépeuplées de leurs sangsues, les îles des Antilles gardent encore aujourd'hui les traces de ces introductions volontaires.

Jean-Lou Justine
Laboratoire de Biologie parasitaire, Protistologie, Helminthologie
Muséum national d'histoire naturelle
61, rue Buffon, 75005 Paris
justine@mnhn.fr
sur Internet : www.mnhn.fr/mnhn/bpph/

Site sur les Invertébrés protégés et menacés de France (avec une fiche sur la sangsue)
Le site de la société Biopharm (vente de sangsues médicinales) avec de nombreuses informations
Sawyer R. T., Hechtel F. O. P., Hagy J. W., E. Scacheri E., 1998. A study in medical history: introduction of medicinal leeches into the West Indies in the nineteenth century. Zoosystema, 20(3) : 451-470.

Dessin CB, d'après le Larousse agricole de 1921.

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